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AFCN - Agence Fédérale de Controle Nucléaire Imprimer la page en cours

Ensemble pour vous protéger

Radioactivité

Tout ce qui est palpable se compose d’atomes : la nature, le corps humain, tout ce qui nous entoure. La plupart des atomes sont stables et leur noyau ne se change pas. Mais certains ont un noyau instable. Ils cherchent à prendre une autre forme dans laquelle ils se sentiront plus stables.

Au cours de cette métamorphose, ils libèrent de l’énergie sous forme de particules ou d’ondes électromagnétiques. Ces rayonnements particuliers, on les appelle « ionisants » parce qu’ils peuvent provoquer dans la matière qu’ils traversent des collisions avec les atomes et créent ainsi des ions.

Cette transformation avec émission de rayonnements ionisants est appelée « radioactivité ». Certains atomes se transforment en quelques millionièmes de seconde, d’autres en plusieurs milliards d’années. Les rayonnements ionisants sont invisibles. On ne peut ni les sentir, ni les toucher, ni les entendre. On peut seulement les mesurer.

On distingue la radioactivité naturelle…

La Terre est constamment bombardée de particules de haute énergie. C’est ce que l’on appelle le rayonnement cosmique, dont une grande partie est absorbée par l’atmosphère. Notre exposition à ce rayonnement est par conséquent dépendante de l’altitude. En outre, des radionucléides se trouvent partout autour de nous à l’état naturel : dans le sous-sol, dans l’air, dans notre alimentation et même dans notre propre corps.

… et la radioactivité artificielle

Celle-ci résulte d’activités humaines comme l'exploitation des réacteurs nucléaires ou des accélérateurs de particules de haute énergie. La radioactivité est également utilisée à des fins industrielles  (production d’électricité, fabrication de radio‑isotopes, contrôle de soudures, stérilisation d’aliments,…) et médicales (radiologie, radiothérapie, médecine nucléaire....).